鐘聲在寺院中有兩種功能:一是提示作息時間的信號,另一是集合僧眾的號令。其實這兩種功能是相互通用的,時間到了就敲鐘,請大眾集合做某事。一般人都知道晨鐘暮鼓,事實上寺院裡不分朝暮,都要撞鐘擊鼓。
早晨起床時,先鐘後鼓;晚上就寢前,先鼓後鐘。晨間敲鐘,是喚醒人起床,一聲聲使人警醒、清醒,在鐘聲中以安詳、穩定、從容、莊嚴的心情整裝漱洗,上佛殿做早課。
到一天終了時,大眾以很疲倦,很想在昏沈中睡去,此時的鐘聲,能使修行人維持寧和、安定,心中一片清明,伴著鐘聲的餘韻入眠,充分恢復疲勞,可以不做亂夢,第二天精神奕奕。
所以寺院生活中有一首聞鐘偈:「聞鐘聲,煩惱輕,離地獄,出火坑。」可見,撞鐘、聞鐘聲是跟修行生活分割不開的。
依據『敕修百丈清規』卷八「法器章」的記載,晨曉鳴鐘可以破除長夜,而警覺睡眠;晚暮的鳴鐘可以喚醒世人,破除昏闇。而「叩鐘偈」之所以傳唱不絕,是因為偈文裡深切的度眾願心,最能促發菩提心。